Vacuna contra el dengue pionera en busca de la salvación

Prof. emérito Dr. Sutee Yoksan, asesor del Centro para el Desarrollo de Vacunas, Universidad de Mahidol. Foto de la Universidad de Mahidol

Es una combinación de curiosidad científica ilimitada y un deseo incansable de salvar vidas lo que ha mantenido a la profesora emérita Dra. Sutee Yoksan, de 72 años, trabajando en la investigación y el desarrollo de vacunas contra enfermedades transmitidas por mosquitos durante más de 40 años.

Es ampliamente conocido como líder en la investigación sobre el dengue y otras enfermedades virales transmitidas por artrópodos en Tailandia. También ha publicado más de 100 artículos en revistas científicas internacionales revisadas por pares, ha contribuido en libros y ha escrito artículos de revisión.

Entre sus varios premios se encuentra el Premio al Investigador Distinguido Mahidol en 2006 y el Premio a la Excelencia en virología médica otorgado por la Sociedad de Virología Médica de Asia y el Pacífico en 2009.

Nacido en Trang en 1949, el Dr. Sutee se graduó de la Universidad de Mahidol con un doctorado en 1974. Se formó en patología clínica en la Escuela de Medicina del Hospital Ramathibodi durante dos años y pasó otros dos años formándose en flavivirología en la Universidad de Hawái en los Estados Unidos y Universidad de Oxford en el Reino Unido. Se graduó con un doctorado en ciencias de la Universidad de Mahidol.

Se incorporó al Centro para el Desarrollo de Vacunas de la universidad en 1987 y se convirtió en su director en 1989, cargo que ocupó hasta su jubilación. Hoy es el consejero del centro. Bajo su liderazgo, el equipo de investigación desarrolló vacunas contra los virus del dengue y vacunas candidatas contra la encefalitis japonesa, además de los virus Zika y chikungunya.

La Universidad de Mahidol también autorizó sus vacunas contra el dengue a varios fabricantes de vacunas en Francia, Japón e India.

“Nuestra vacuna contra el dengue no requiere refuerzos. Con una sola inyección, la vacuna puede combatir los cuatro serotipos del virus del dengue. La inmunidad puede durar de cinco a ocho años y la eficacia es del 100%”, dijo a la diario de Bangkok.

Él espera que eventualmente uno de los fabricantes locales de vacunas, que se enfoca en desarrollar vacunas contra el covid-19, esté interesado en producir una vacuna contra el dengue desarrollada localmente.

La Universidad de Mahidol no tiene capacidad para producir la vacuna a escala industrial, para lo cual se necesita una gran inversión. El Dr. Sutee y su equipo pueden producir el prototipo y transferir el conocimiento a una empresa capaz de hacerlo, como GPO.

¿Por qué el interés en desarrollar una vacuna contra el dengue?

El dengue es un virus transmitido por mosquitos. El virus tiene cuatro cepas, DENV-1 a DENV-4. Si alguien está infectado por una cepa, puede enfermarse con otras cepas, por lo que es importante contar con una vacuna que pueda protegernos de los cuatro serotipos del dengue.

En 1977, la Oficina Regional para el Sudeste Asiático de la Organización Mundial de la Salud (OMS) propuso un proyecto para la investigación de la vacuna contra el dengue. Seleccionó al Departamento de Patología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Mahidol como socio.

El profesor Natth Bhamarapravati, el entonces rector, fundó el Centro para el Desarrollo de Vacunas (CVD) para llevar a cabo la investigación y el desarrollo de vacunas contra el dengue. Me uní al equipo porque sabía que tener una vacuna contra el virus del dengue era crucial para evitar que las personas se enfermaran. Es un trabajo significativo para mí.

¿Cuándo comenzó el proyecto?

El proyecto de la vacuna comenzó en 1980. Fue un esfuerzo conjunto entre el gobierno y la Universidad Mahidol y también financiado en parte por la oficina regional de la OMS, la Fundación Rockefeller y el gobierno italiano. Nuestra vacuna era una vacuna viva atenuada tetravalente contra el dengue. Utilizamos la técnica del paso en serie. [originally developed by Louis Pasteur in the 1880s for producing an early rabies vaccine]. La técnica de atenuación del virus es la mejor estrategia y la forma más efectiva para obtener la vacuna contra los virus del dengue.

Durante nuestros primeros 12 años de operación, la OMS envió su panel internacional de expertos para monitorear nuestro trabajo. Revisaron el progreso que hicimos y dieron seguimiento con reuniones de revisión por pares. También nos dieron recomendaciones a nosotros y al Ministerio de Salud Pública para asegurarnos de que nuestra I + D estuviera a la altura de un estándar internacional.

¿Qué sucedió después de que desarrolló la primera vacuna contra el dengue?

A principios de los años 90, no pudimos encontrar ningún fabricante en Tailandia que pudiera producir tecnología de vacunas vivas atenuadas contra el dengue. En 1993, la Universidad Mahidol firmó un acuerdo con Pasteur Merieux [now Sanofi Pasteur] en Francia, para licenciar la vacuna, y otorgó a la empresa todos los derechos para desarrollar la vacuna tetravalente contra el dengue, mientras que Mahidol proporcionó la transferencia de tecnología.

Entre 2005 y 2010, desarrollamos una vacuna contra el dengue de segunda generación para mejorar su eficacia. También era una vacuna de una sola inyección. En ese momento, ni una sola organización en Tailandia prestó atención a invertir en nuestra vacuna para uso comercial. En 2011, otorgamos la licencia de la vacuna a Kaketsuken [now Kumamoto Meiji Biologics or KMB] en Japón. KMB tiene un acuerdo para producir vacunas contra el dengue para la venta a países desarrollados.

En 2013, la Universidad de Mahidol firmó otro contrato con el Serum Institute of India [the world’s largest vaccine manufacturer], lo que permite a la empresa desarrollar y vender la vacuna a los países en desarrollo. Sin embargo, la firma luego canceló el acuerdo debido a influencias externas. [by an international organisation Dr Sutee asked not to be named].

¿Por qué no ofrecen la licencia de producción a una empresa local?

Presenté nuestra vacuna contra el dengue a varias agencias estatales en Tailandia durante los últimos 40 años. Han escuchado mis presentaciones pero nunca pasó nada. Ninguno de ellos quería comprometerse a una inversión sustancial para fabricar la vacuna. Necesitamos una persona visionaria que prevea que si producimos nuestra propia vacuna contra el dengue, Tailandia puede ser un centro de vacunas para la región. Si no empezamos ahora, seguiremos comprando vacunas en el exterior.

Es triste saber que empresas de otros países ven los beneficios de nuestra vacuna contra el dengue. Invirtieron en nuestra tecnología, pero ni una sola empresa en Tailandia lo ha hecho.

Ahora que está disponible una licencia para producir vacunas contra el dengue para los países en desarrollo, esta es una buena oportunidad para que los fabricantes de vacunas en Tailandia obtengan la licencia para la producción. También pueden distribuir vacunas contra el dengue a otros países en desarrollo. La vacuna contra el dengue es necesaria no solo en Tailandia sino también en los países vecinos de Asia y en todo el mundo.

¿Quién necesita ser vacunado?

La vacuna contra el dengue se recomienda para adultos de al menos 20 años. Deberían recibir una oportunidad. Nuestra inyección única puede prevenir cuatro cepas de dengue y la inmunidad puede durar mucho tiempo. La vacuna no se recomienda para niños y adultos jóvenes entre 2 y 19 años porque es menos probable que hayan experimentado una posible infección por dengue, que a veces no presenta ningún síntoma o solo tiene síntomas leves. Si necesitan vacunarse contra el dengue, deben hacerse un análisis de sangre antes de ser inoculados. La vacuna no debe administrarse a mujeres embarazadas o madres lactantes.

¿Qué tan grave es la situación del dengue en la actualidad?

En los últimos cinco años, el número de personas infectadas con el virus del dengue en Tailandia ha variado entre 50.000 y 100.000 casos por año. El número de muertes es de 50-123 personas al año. La proporción de muertes es de 1:1,000 personas. Aunque los contagios no son tan altos como por el Covid-19, todos los años mueren personas a causa del virus del dengue.

En la actualidad, no existe un medicamento específico para curar la enfermedad del dengue. Un médico le recetará un medicamento en función de los síntomas del paciente. Algunos pueden tener condiciones severas por lo que es mejor prevenir que curar.

Además de una licencia para fabricar vacunas contra el dengue, ¿hay otros tipos de licencias de vacunas contra enfermedades transmitidas por mosquitos que ofrece Mahidol?

Nuestro Centro de Desarrollo de Vacunas es un laboratorio de referencia aprobado por la OMS en serología y virología para el dengue y la encefalitis japonesa. [JE] virus También hemos desarrollado la vacuna JE. En 2017, firmamos un contrato con la Organización Farmacéutica del Gobierno para seguir desarrollando la vacuna para la producción en masa. Esperamos que la vacuna se lance pronto.

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