Valerie Beral: epidemióloga, académica y eminente especialista en epidemiología del cáncer de mama

Crédito de la foto: Anne-Katrin Purkiss

Aunque Valerie Beral, de la Universidad de Oxford, dirigió la Unidad de Epidemiología del Cáncer en Oxford, no brilló académicamente cuando era niña. Su madre, recordó, habría estado feliz si se hubiera convertido en peluquera. Luego mostró talento para las matemáticas, se convirtió en la campeona juvenil de ajedrez de Australia y obtuvo un título médico de primera clase, encontrando “lo médico. . . sencillo y divertido.”

Tanto es así que sus tutores le pedían que les hiciera los deberes. Hablando en el programa BBC Radio 4 La vida científica ella dijo: “No se me ocurrió que esto fuera inusual o especial de alguna manera”. Ella había estado más interesada, agregó, en “fiestas y otras cosas”.

Después de trabajar en un hospital en Sídney, se unió a la “ruta hippie” en Asia de camino al Reino Unido, desafiando a un médico que le advirtió que si se iba de Australia se aseguraría de que nunca consiguiera otro trabajo médico allí. Más tarde bromeó diciendo que la población australiana era demasiado pequeña para satisfacer sus necesidades como epidemióloga.

en epidemiología

Serendipity le dio un empujón que definió su carrera. Al llegar a Inglaterra, sin haber oído hablar nunca de epidemiología, comenzó a trabajar en el Hospital Hammersmith bajo la dirección de Charles Fletcher. Uno de los primeros “médicos de la televisión”, Fletcher, epidemiólogo líder en enfermedades respiratorias, escribió el primer informe del Royal College of Physicians (1962) sobre el tabaquismo y el cáncer de pulmón, basado en la investigación histórica de Richard Doll y Austin Bradford Hill. Doll se convirtió en un modelo a seguir y mentor de Beral.

Comparándose con los otros solicitantes de empleo de Hammersmith, Beral dijo La vida científica: “Pelo largo y rubio, minifalda hasta aquí, muy bronceada, completamente distanciada de la época en Asia—y toda esa otra gente sentada allí con trajes grises”.

Fletcher vio un espíritu afín en Beral, quien se había sentido incómodo en la medicina clínica, incapaz de entender cómo los médicos podían estar tan seguros de tomar decisiones sobre evidencia incompleta. La epidemiología le permitió no eludir la incertidumbre, sino confrontarla.

Fletcher la indicó la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres (LSHTM), donde pasó casi 20 años en el departamento de epidemiología, construyendo una carrera que El BMJ descrito como “una lista de verificación de las causas epidemiológicas más famosas”: estrógenos en el embarazo, efectos de la radiación, cáncer de mama y detección, SIDA, terapia génica, sobrevivientes de Hiroshima, Chernobyl y toxinas alimentarias.

En 1974, casi 10 años antes de que se descubriera que el virus del papiloma humano era la causa de la mayoría de los cánceres de cuello uterino, presentó pruebas convincentes de que las infecciones de transmisión sexual causaban cáncer de cuello uterino. También publicó un estudio histórico en 1990, vinculando la infección por VIH con un mayor riesgo de sarcoma de Kaposi.

Sus años en Oxford fueron los mejores, pero inicialmente tenía reservas sobre el trabajo y sobre estar expuesta al ojo público. Esta no era “su naturaleza”. Había pocos puestos de mayor perfil en el campo que el de directora de la Unidad de Epidemiología del Cáncer en Oxford y, además, sucedió a Doll, la decana mundial de la especialidad.

Al igual que Doll, a quien se le dijo que “no se debe asustar a la gente para que piense que fumar es peligroso”, Beral se enfrentó a una feroz oposición de intereses creados comerciales que intentaron descartar su investigación que relacionaba las hormonas con el cáncer. Una vez más, como Doll, era decidida e intransigente, como un perro que saca hasta el último trozo de un hueso, según un colega.

Su viejo amigo y colaborador cercano, Richard Peto, profesor emérito de estadística médica y epidemiología en Oxford, dijo: “Era la mejor investigadora epidemiológica del cáncer de mama del mundo”. Ella sabía, agregó, las preguntas correctas que hacer. Al abordarlos, no solo escudriñó estudios anteriores, sino que colaboró ​​directamente con los autores, invitando a choques inevitables con egos heridos y recalcitrantes.

Estudio del millón de mujeres

Centrándose en Oxford en los agentes reproductivos, hormonales e infecciosos del cáncer, Beral ideó y dirigió el estudio prospectivo del millón de mujeres del Reino Unido, el examen más grande jamás realizado sobre la salud de la mujer. A pesar de su tamaño, el estudio se realizó con muy poco dinero, con alrededor de 1,3 millones de participantes reclutadas a través del programa de detección de mamas del NHS

Sus controvertidos resultados incluyeron una Lanceta informó en 2003 que el uso de terapia de reemplazo hormonal (TRH) por parte de mujeres del Reino Unido de 50 a 64 años durante la década anterior había causado aproximadamente 20 000 cánceres de mama adicionales. Por el contrario, concluyó que 10 años de uso de píldoras anticonceptivas habían reducido el riesgo posterior de el cáncer de endometrio a la mitad, de 2,3 a 1,3 casos por cada 100 mujeres. Se estimó que el uso de la píldora previno 400 000 casos de cáncer de endometrio en todo el mundo durante los 50 años anteriores.

Su inquebrantable búsqueda de tales datos se originó a principios de la década de 1970 cuando trabajaba en los centros de asesoramiento de Brook: clínicas de planificación familiar abiertas cuando los médicos de cabecera no les daban la píldora anticonceptiva a las mujeres solteras. Beral no tuvo respuesta cuando los pacientes preguntaron si la píldora era segura. Ella creía que la controversia de la TRH habría sido menos pronunciada si más mujeres hubieran estado trabajando en el tema.

La falta de mujeres en la cima de la ciencia la decepcionó, dijo. La vida científica. Sospechaba que muchas mujeres no querían las críticas que acompañaban a los altos cargos, pero insistía en que no debían echarse atrás.

Gill Reeves, su sucesora en Oxford, dijo: “Tenía fama de ser franca, pero era muy amable y generosa. Ella alimentó muchas carreras de mujeres y les dio mucho tiempo.

“También dirigió una unidad durante 30 años en los que hubo muchas constantes que alentaron a las personas a hacer sus carreras allí”.

Beral deja a su esposo, Paul Fine, profesor y epidemiólogo de LSHTM; sus hijos, Richard y Stephen; y dos nietos. Beral y Fine se conocieron en LSHTM cuando ella era asistente de investigación y él era estudiante de doctorado.

Dame Valerie Beral (n. 1946; q Sydney, Australia, 1969; AC, DBE, FRS, FRCOG, FMedSci) murió de un cáncer de origen desconocido el 26 de agosto de 2022

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