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Viendo rojo en el registro fósil

¿De qué color era T. Rex? ¿Qué pasa con triceratops o glyptodon? Hasta hace poco, la paleta de la prehistoria era la única procedencia de ensueños, artistas CGI o los niños con crayones.

Los avances en la tecnología de imágenes nos acercan a respuestas reales. Durante la última década, nos enteramos de que la cola de Sinosauropteryx estaba rayada y la cabeza de Microraptor era azul-negra y brillante, como la de un cuervo.

Un artículo publicado el martes en Nature Communications se agrega a la caja de pinturas. En él, un equipo de investigadores proporciona la primera evidencia fósil concluyente de que una criatura antigua contenía feomelanina, el mismo pigmento que le da un tono rojo a las plumas de pollo, la piel de tigre y tus pecas. Sus hallazgos, y el método que los llevó, les permitirá a los investigadores buscar más pruebas de esta coloración en el registro fósil.

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Incluso en fósiles bien conservados, los pigmentos se deterioran rápidamente. Los investigadores tienen algunas soluciones para encontrar pistas sobre el color. Algunos buscan melanosomas, los orgánulos en células animales que producen y almacenan pigmentos. La forma de un melanosoma puede indicar qué tipo de pigmento estuvo una vez dentro, mientras que la organización de los melanosomas dentro de una pluma puede sugerir si un pájaro (o un dinosaurio) era opaco o iridiscente.

Luego, el equipo utilizó la espectroscopia para ampliar dos elementos clave: zinc y azufre. En los mamíferos y aves que viven en la actualidad, la feomelanina está estrechamente relacionada con compuestos particulares de zinc-azufre. Los investigadores también vieron esto en los fósiles, lo que significa que su pelaje se había llenado con el pigmento rojizo. Encontraron una mayor concentración de ellos en el lado dorsal, lo que sugiere que el ratón tenía una barriga de color más claro.

"Al entender la delicada relación entre el zinc y el azufre, por primera vez, podemos decir con confianza: 'Sí, este es el pigmento de feomelanina en el registro fósil'", dijo el Dr. Manning.

Más importante que su conclusión sobre el color del ratón es lo que hace posible su proceso. Los enfoques anteriores para detectar el color eran fragmentarios o destructivos. Pero "este nuevo método parece permitir el mapeo de pigmentos que dan color a través de todo un fósil", sin desprenderse de ninguno de ellos, dijo Mike Benton, paleontólogo de la Universidad de Bristol que no participó en el estudio.

El grupo está trabajando para simplificar aún más el método de escaneo, "para que sea fácil para cualquiera venir y traer fósiles", dijo el Dr. Bergmann.

Mundo prehistórico, prepárate para empezar a sonrojar.

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