Volando de nuevo: cómo Cathay está recuperando sus aviones de la hibernación

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Al doblar una esquina en su viaje matutino, Ben Connell ve un Cathay Pacific Boeing 777 estacionado en la distancia. Acercándose, otro aparece a la vista… y luego otro, con docenas de aviones sentados en filas ordenadas.

Si bien no es una vista poco común en el centro del aeropuerto de Hong Kong de la aerolínea, es inusual aquí en Alice Springs, en medio del “extremo superior” reseco de Australia.

Ubicado en medio de una interminable tierra roja y spinifex junto al Asia Pacific Aircraft Storage (APAS), el aeropuerto regional no tiene vuelos internacionales; al menos hasta 2020, rara vez recibió algo más grande que un Boeing 737.

Pero claro, las cosas han cambiado drásticamente para la puerta de entrada del interior desde que comenzó la pandemia, con fila tras fila de Aviones Boeing 777, Airbus A330 y A320 – sus fuselajes alguna vez brillantes cubiertos de polvo – ahora alineados en hibernación junto a su única pista larga.

Ventanas, sensores, tren de aterrizaje y motores envueltos en plástico para protegerlos del polvo del interior.

Como gerente de ingeniería regional de Cathay Pacific para el suroeste del Pacífico, Connell tiene la tarea de supervisar el almacenamiento, el mantenimiento y ahora, finalmentereactivación de la flota en la instalación remota, a la vista de la terminal.

Ahora que vive a tiempo completo en Alice Springs, después de haber mudado a su familia en enero después de dos años de volar de ida y vuelta desde Brisbane, la vista del viaje de Connell es una a la que se ha acostumbrado. Pero aun así, dice que todavía es una vista emocional que lleva a casa la gravedad de la pandemia.

Ben Connell, Gerente Regional de Ingeniería para el Pacífico Sudoccidental, en las instalaciones de almacenamiento de APAS.

Ben Connell, Gerente Regional de Ingeniería para el Pacífico Sudoccidental, en las instalaciones de almacenamiento de APAS.

Más que simplemente estacionar el avión y ‘quitar las llaves’, poner un avión en hibernación es una operación que requiere mucha mano de obra con un programa de mantenimiento interminable.

A un pequeño ejército le lleva unos cuatro días completar los procesos iniciales… y despertarlos es igual de complejo.

En el pico de la pandemia, más de 70 aviones de las marcas Cathay y Dragonair, casi la mitad de la flota de 151 de la aerolínea, estaban estacionados en Alice Springs. Aproximadamente un tercio ha regresado desde entonces al cielo.

Los controles periódicos se realizan cada 7 días, 14 días, 30 días y así sucesivamente según las instrucciones del fabricante.

Los controles periódicos se realizan cada 7 días, 14 días, 30 días y así sucesivamente según las instrucciones del fabricante.

Si bien no hay un cronograma claro sobre cuándo partirá el último avión, el número estacionado está disminuyendo constantemente. Pero, ¿por qué se eligió este pequeño aeropuerto regional para albergar el avión retirado de Cathay en primer lugar?

Todo tiene que ver con el clima y el espacio. Porque aunque hace suficiente calor como para freír un huevo a la sombra, el clima de Alice Springs es constante y rara vez se presentan eventos climáticos severos.

“Cualquier lugar donde vaya a estacionar un avión a largo plazo realmente necesita poca humedad, menos del 20 %, ya que no desea que se acumule humedad en el interior”, explica Connell a Viajero Ejecutivomientras se prepara para asignar las tareas del día.

“Del mismo modo, en algún lugar sin eventos climáticos severos, como tifones o fuertes lluvias. Alice Springs era ideal para eso, pero la lejanía planteó algunos de sus propios desafíos”.

Se eligió Alice Springs por su clima estable, aunque las tormentas de polvo extrañas aún representan un desafío.

Se eligió Alice Springs por su clima estable, aunque las tormentas de polvo extrañas aún representan un desafío.

Esos desafíos han estado principalmente relacionados con la logística, ya que las piezas de repuesto de la sede central de Cathay en Hong Kong deben enviarse a través de las ciudades capitales (Alice no tiene aduanas ni control fronterizo). Los artículos voluminosos deben transportarse por carretera.

“Hemos tenido algunas discusiones interesantes con Hong Kong, como: ‘¿Hay alguna manera de que podamos llegar a Alice Springs más rápido?’ Y acabamos de decir: ‘La distancia no cambia. Estás en el medio de Australia y eso es lo que se necesita para volar o sacarlo en un camión’”, agrega con una risita.

Además de su lejanía, la ubicación también presentaba muchos otros obstáculos, desde tormentas de polvo hasta vida silvestre.

Connell describe la vista de un avión como algo aleccionador, un recordatorio del impacto de gran alcance de la pandemia.

Connell describe la vista de un avión como algo aleccionador, un recordatorio del impacto de gran alcance de la pandemia.

El equipo de Cathay también tuvo que ponerse en contacto con numerosas autoridades para obtener una autorización especial y permisos de vuelo solo para llevar el avión a Alice Springs.

Ahora, a medida que se seleccionan más aviones para volver al servicio, el equipo es cada vez más experto en ‘despertar aviones’, desde reactivar sistemas eléctricos hasta reemplazar aceites y lubricantes, todos los cuales se cambiaron por aceites inhibidores de la corrosión cuando llegaron por primera vez. .

También se están quitando las cubiertas de las ventanas, al igual que los sellos de las puertas y las envolturas de plástico que recubren los sensores y el tren de aterrizaje, todo colocado para garantizar que nada pueda contaminar la aeronave, ya sea el infame polvo del Centro Rojo o un lagarto que busca un nuevo hogar.

Mientras tanto, el equipo está lidiando con el calor extremo del desierto: Connell recuerda haber bebido 2,5 litros de agua en una hora durante su primer recorrido por el sitio, sin mencionar una avalancha de moscas y Goannas esquivando conocidos por caminar. a través de la pista y a través del tren de aterrizaje.

Tren de aterrizaje envuelto en plástico para evitar la contaminación o bichos que buscan una nueva morada.

Tren de aterrizaje envuelto en plástico para evitar la contaminación o bichos que buscan una nueva morada.

“Es un mérito para los fabricantes que hayan tenido en cuenta que, en algún momento de su vida, estos aviones pueden estar estacionados”, reflexiona.

“No solo eso, sino que podemos estacionarlos en el desierto, trabajar en ellos y saber que estarán en las mejores condiciones cuando vuelvan a estar en servicio”.

Cuando los aviones eventualmente “vuelan el nido”, Connell lo describe como el mejor sentimiento del mundo.

Él dice que se necesita una enorme cantidad de trabajo para preparar los aviones para volar, mucha atención a los detalles. Pasando por cada aspecto, pieza por pieza, sistema por sistema y ala por ala.

“Luego comienzas a trabajar en todos los procesos de respaldo. Es como, ‘Bien, trabajemos en las redundancias, trabajemos en las copias de seguridad. Asegurémonos de que todas las computadoras estén respaldadas, en línea y exactamente como deben estar para que la aeronave tenga un vuelo seguro”.

Un jet de Cathay Pacific volando alto sobre el Red Centre reseco.

Un jet de Cathay Pacific volando alto sobre el Red Centre reseco.

“Cuando comienzan a lavarlos y les dan esa limpieza final, puedes verlo volver a la vida. Es absolutamente sensacional”.

Es un sentimiento compartido por Richard Jones, director interino de Southwest Pacific de Cathay Pacific, quien describe el regreso de cada avión al cielo como una “sensación fantástica”.

Si bien los últimos dos años han sido particularmente desafiantes para la aerolínea, Jones dice que también le han demostrado cuán resistente es el negocio, y señala que es un testimonio de toda la compañía.

Tan solo en octubre hubo un total de 40 vuelos desde Sydney a Hong Kong, así como salidas desde Melbourne, Perth y Brisbane. Cathay ciertamente ha recorrido un largo camino desde su reciente punto bajo de no tener un solo vuelo de pasajeros a Australia.

“Tuvimos que volvernos mucho más ágiles y flexibles en nuestro enfoque”, explica Jones.

“Esto me da una gran confianza de que, independientemente de los desafíos futuros que surjan, y habrá desafíos futuros, tenemos el equipo para estar a la altura de las circunstancias para sortear cualquier obstáculo que encontremos”.

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