Zion Williamson atrae multitudes para el debut en la Liga de Verano, pero los pelícanos prefieren un lanzamiento suave

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El entrenador de los Pelicans de Nueva Orleans, Alvin Gentry (izquierda) y el ejecutivo David Griffin (centro) despejaron el camino para que el No. 1, Zion Williamson (derecha), tome la NBA por asalto. (Gerald Herbert)

LAS VEGAS – Los revendedores de las afueras de Thomas & Mack Arena trabajaban a las 11 am, soportando 100 grados de calor para vender entradas para el debut de la Liga de Verano de la NBA de Zion Williamson más de siete horas antes del inicio del partido.

Williamson, quien cumplió 19 años el viernes, no es ajeno a las exageraciones: después de surgir como una sensación de viraje mientras jugaba baloncesto en la escuela secundaria en Carolina del Sur, obtuvo el título de jugador nacional del año como Duque de primer año y fue el número uno indiscutible. de los pelícanos de Nueva Orleans en el draft del mes pasado.

Incluso por esos altos estándares, el intenso interés que lo recibió en la Liga de Verano fue notable. La llegada de Williamson a Nueva Orleans generó rápidamente miles de ventas de boletos de temporada, pero su impacto en la taquilla también se sintió en el desierto de Nevada. Boletos de admisión general para su debut en la noche del viernes contra el No. 3, el pick R.J. Barrett y los New York Knicks iban por $ 80, más del doble del valor nominal. Mientras tanto, los boletos del tazón inferior se revendieron por más de $ 400.

El enfrentamiento entre los ex compañeros del equipo de Duke se transmitió por ESPN, y la NBA emitió un récord de 1.000 credenciales de medios para un evento que una vez fue un puesto de avanzada poco conocido en el calendario de la liga. La atracción gravitatoria de Williamson incluso atrapó a las superestrellas de Los Angeles Lakers, LeBron James y Anthony Davis, quienes tomaron la acción desde los asientos de la cancha.

Pero el enfrentamiento tan esperado se detuvo y luego se suspendió en el cuarto trimestre, luego de que un terremoto de magnitud 6,9 millas al oeste de Las Vegas sacudiera la arena y el reloj de tiro y el marcador empezaran a oscilar.

Pero antes de eso, Williamson perdió poco tiempo para deleitar a la multitud, levantándose para un golpe de 360 ​​grados durante los calentamientos previos al juego y luego atacando cuatro veces solo en el primer trimestre. A mitad de la primera, arrancó el balón de los Knicks, el delantero Kevin Knox en la cancha trasera, y rápidamente se volvió hacia un golpe sin oposición. Cuando la multitud se puso de pie, Williamson flexionó su bíceps izquierdo para gritar fuertemente.

El debut brillante se cortó pronto. Williamson terminó con 11 puntos y tres rebotes en nueve minutos, ya que Nueva Orleans optó por cerrarle la sesión en la segunda mitad después de que recibió un golpe de rodilla a rodilla en su rodilla izquierda que no se considera serio. La arena, que zumbó a lo largo de la primera mitad, cantó "¡Queremos a Zion!" Durante el tercer trimestre.

El alto atletismo, la versatilidad y el carisma de Williamson se combinan para convertirlo en un fenómeno en línea prototípico y un jugador de franquicia. Como los Pelícanos han limpiado cuidadosamente las cubiertas para su llegada, también se han preocupado de protegerlo de las expectativas dominantes.

El mes pasado, el vicepresidente de operaciones de baloncesto de Nueva Orleans, David Griffin, envió a Davis a Los Ángeles para un paquete de prospectos y selecciones que incluía a Lonzo Ball y Brandon Ingram. Las antiguas cinco selecciones principales ayudan a formar un núcleo joven y atractivo alrededor de Williamson, uno que incluye un par de novatos, el centro Jaxson Hayes y el guardia Nickeil Alexander-Walker, seleccionados en la primera ronda del draft de junio.

Los movimientos juveniles a menudo son más dolorosos en la práctica de lo que parecen en el papel, ya que Barrett aprenderá sobre los Knicks y como experimentó Griffin durante los siete años que pasaron con los Cleveland Cavaliers que finalizaron en 2017. A pesar de la selección de Kyrie Irving, Tristan Thompson y Dion Waiters siguieron La partida de James de 2010 al Miami Heat, Cleveland sufrió cuatro temporadas consecutivas de pérdidas, un cambio de entrenador e informes de disfunción en el vestuario. Si James no hubiera regresado en 2015, no está claro si los Cavaliers se habrían convertido en un ganador sostenido.


Zion Williamson de Duke (1) ganó los honores de Jugador del Año a nivel nacional durante una temporada de primer año repleta de estrellas. (Gerry Broome, Archivo)

Tal vez aprendiendo de esa experiencia, Griffin ha llenado puntos clave en la rotación de los pelícanos con veteranos probados. Nueva Orleans aceptó firmar al veterano guardia J.J. Redick a un contrato de dos años por valor de $ 26.5 millones, lo que le da al entrenador Alvin Gentry una amenaza activa fuera del balón para ayudar a crear espacio en la media cancha para que Williamson trabaje. Derrick Favors llegará del Utah Jazz por intercambio, asegurando que el Williamson de 6 pies y 7 pies será emparejado con un defensor de interiores tradicional.

Esos movimientos coincidieron con el tono de Griffin en la noche del draft, cuando dijo a los reporteros que Williamson se iba a "unir a la familia" en lugar de "salvar a esta franquicia" y se refería a los pelícanos como "el equipo de Jrue Holiday". Holiday, un guardia de 29 años bajo contrato hasta 2021, es una pieza clave de estabilización después del final de la desafortunada era de Davis. Holiday se une a Ball and Favors entre los más defensores a disposición de Gentry, y su diverso juego ofensivo debería aliviar la carga de Williamson para establecerse como un anotador alfa de inmediato.

Los pelícanos aún enfrentan una batalla cuesta arriba para reclamar un lugar en los playoffs en la profunda Conferencia Oeste, debido a su gran rotación en la plantilla, numerosas piezas jóvenes y las preocupaciones de lesiones persistentes para Ball e Ingram. Williamson, por supuesto, es el comodín cuyos mates y bloques de swooping hacen que todo parezca posible en medio del verano.

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