Las cucarachas están evolucionando para preferir dietas bajas en azúcar. Eso podría ser una mala noticia para los humanos.

Aparentemente, los humanos no son los únicos animales que van ceto. El Alemán cucaracha (Blatella germánica), una de las plagas más comunes en el mundo, está evolucionando para tener una dieta libre de glucosa. A diferencia de muchos humanos, no es porque de repente estén mirando su figura; más bien, las cucarachas alemanas han burlado inadvertidamente las tácticas de control de plagas humanas al evolucionar hacia la aversión azúcar, específicamente glucosa. Eso podría tener enormes implicaciones para la población de cucarachas en todo el mundo, lo cual es de particular preocupación dada su propensión a propagar bacterias y enfermedad

La idea no tan dulce surgió de nuevos investigar saliendo de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, donde los científicos estudian los hábitos reproductivos de las cucarachas y las adaptaciones evolutivas. Ahí, Dra. Ayako Wada-Katsumata y un equipo de investigadores de entomología encontró evidencia de cambios significativos relacionados con cucarachas alemanas reacias al azúcar y hábitos de apareamiento.

De acuerdo a Dr. Coby Schalprofesor de Entomología Urbana, Comportamiento de los Insectos, Ecología Química, Fisiología de los Insectos y director del homónimo Laboratorio Schal en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, la nueva investigación del equipo muestra que las cucarachas han comenzado a desviarse significativamente en comparación con el comportamiento de apareamiento de cucarachas observado anteriormente. Las cucarachas de laboratorio hembra, alojadas en un laboratorio de Carolina del Norte y originarias de una cepa de Florida, incluían una población significativa de cucarachas adversas a la glucosa; La glucosa es un azúcar simple que es intrínseco a los procesos de vida vegetal y animal.

Sorprendentemente, los investigadores descubrieron que estas cucarachas no estaban dispuestas a completar el comportamiento tradicional de apareamiento de las cucarachas (aceptando lo que el estudio de investigación denomina “regalos nupciales” o “alimentaciones nupciales”). Además, estas cucarachas hembra adversas a la glucosa optaron por no completar el proceso de apareamiento, lo que significa que no habría ninguna reproducción.

Para que su corazón no salte de alegría ante la idea de una disminución significativa de la población de cucarachas, frene su entusiasmo: estas cucarachas macho finalmente encontraron una solución. Esa es la mala noticia.

Este nuevo rasgo de comportamiento entre las cucarachas arroja una llave en las técnicas tradicionales de control de plagas que usan veneno dulce.

La buena noticia, bueno, buenas noticias para las cucarachas, es que los investigadores descubrieron que las cucarachas macho superaron ingeniosamente la aversión a la glucosa de las hembras durante el tiempo de apareamiento. El apareamiento de cucarachas, y los juegos previos, si se puede llamar así, tradicionalmente dura hasta 90 minutos. Las cucarachas macho se adaptaron a la vacilación de la glucosa de la cucaracha hembra (lo que significa que no les gusta el azúcar) y acortaron sus rituales de apareamiento a minutos o incluso segundos, mientras completaban con éxito la fertilización. (Si lees eso y te sientes tentado a antropomorfizar a las cucarachas hembra y su satisfacción sexual, simplemente no lo hagas).

Los estudios mostraron que las parejas de apareamiento más exitosas eran machos y hembras que tenían aversión a la glucosa. Las parejas de apareamiento menos exitosas fueron las hembras que eran cucarachas con aversión a la glucosa con machos de tipo salvaje o amantes de la glucosa. Si bien hubo caídas de población a corto plazo entre las parejas de apareamiento de hembras con aversión a la glucosa y machos de tipo salvaje, hubo otras coincidencias más exitosas, incluidas las cucarachas macho/hembra que tenían aversión a la glucosa. En última instancia, toda la población de cucarachas dentro del estudio de laboratorio se mantuvo dentro de los rangos normales previstos, a pesar de esta población de insectos que evitan el azúcar.

Según el Dr. Schal, los investigadores se preguntan si nuevos rasgos de comportamiento como este podrían propagarse a través de diferentes poblaciones, haciendo que esta mutación sea más frecuente.

Entonces, ¿por qué es importante esta investigación? Por un lado, las cucarachas son una plaga prominente: tienden a propagarse a través de los asentamientos humanos y pueden propagar enfermedades y causar otros problemas de salud en los humanos. Y es posible que esta mutación pueda aumentar la población de cucarachas.

Los expertos creen que a la mayoría de las cucarachas les gustan los alimentos dulces, es decir, alimentos con azúcar, como la glucosa.

“Una de las conclusiones es que los animales, incluidas las cucarachas, tienen adaptaciones que evolucionan en términos de selección natural”, dijo el Dr. Schal. Señaló que “la cucaracha alemana, una plaga doméstica perniciosa, desempeña un papel etiológico importante en las enfermedades alérgicas y el asma. También sirve como vector mecánico de patógenos, incluidos los microbios resistentes a los antibióticos”.

En otras palabras, este nuevo rasgo de comportamiento entre las cucarachas arroja una llave en las técnicas tradicionales de control de plagas que usan veneno dulce. Del mismo modo, es obviamente imposible para un lego saber visualmente si su población local de cucarachas es aversa a la glucosa o no.

El problema con el cebo para cucarachas

Entonces, ¿qué es exactamente la aversión a la glucosa y por qué es importante? Bueno, las cucarachas son carroñeros omnívoros. Pueden pasar días sin comer, pero generalmente les va mal sin ningún tipo de líquido o agua. Cuando tienen hambre, las cucarachas comen cualquier cosa, incluidos cabello, papel, libros, material de construcción y una amplia gama de formas de vida en descomposición (incluidas otras cucarachas muertas). Pero a la mayoría de las cucarachas, según creen los expertos, les gustan los alimentos dulces, es decir, alimentos con azúcar, como la glucosa.

Según el Dr. Schal, a las cucarachas normalmente no les gustan los alimentos de sabor amargo y prefieren los alimentos dulces. Tradicionalmente, el control de plagas de cucarachas ha tratado de mejorar el sabor del cebo venenoso de sabor amargo envolviendo agentes edulcorantes alrededor del veneno de cucarachas. Resulta que las cucarachas han estado en nuestro juego por un tiempo. Saben que estamos tratando de matarlos, y han subido las apuestas y se han adaptado y evolucionado. Es algo que cualquier biólogo evolutivo podría haber predicho, aunque es aterrador que esta investigación lo confirme.

¿Cómo sucedió esta adaptación evolutiva? Bueno, las cucarachas que comen rápidamente el cebo envenenado con azúcar mueren rápidamente; en consecuencia, las cucarachas amantes de la glucosa vieron truncadas sus vidas y sus capacidades reproductivas. Una investigación de la Universidad Estatal de Carolina del Norte publicada anteriormente encontró que las cucarachas tenían más probabilidades de sobrevivir si tenían aversión a la glucosa, lo que significa que evitan el cebo endulzado. Naturalmente, estas cucarachas se hicieron más frecuentes en comparación con las cucarachas amantes de la glucosa, y sus genes se propagaron entre la población.

Estas crías de cucarachas con aversión a la glucosa son normales en casi todos los sentidos, dijo el Dr. Schal, pero las futuras generaciones de cucarachas portarán esta mutación genética. Y lo más probable es que la descendencia de la cucaracha también tenga aversión a la glucosa, dijo, ya que estos genes se transmiten de la cucaracha progenitora a la descendencia. Si una cucaracha tiene aversión a la glucosa, dijo, significa que la glucosa tiene un sabor amargo o desagradable para las cucarachas. Pero si las cucarachas con aversión a la glucosa están en modo de inanición, pueden comer glucosa temporalmente para sobrevivir, dijo el Dr. Schal.

Entre las cucarachas urbanas, actualmente no está claro cuál es la proporción de cucarachas aversas a la glucosa y cucarachas amantes de la glucosa, al menos, en comparación con otros tipos de cucarachas, como las criadas en el laboratorio. Pero si esta tendencia continúa entre las cucarachas urbanas, la mayoría puede volverse reacia a la glucosa en algún momento en el futuro.

Las cucarachas ya son notorias supervivientes

Antes de contemplar en espiral el aumento de las poblaciones de cucarachas mutantes que conquistan el mundo (¿o solo soy yo?), es importante tener en cuenta que ninguna investigación entomológica reciente ha mostrado ninguna evidencia concreta de que las poblaciones de cucarachas necesariamente aumentarán enormemente debido a esto. o por cualquier otra cosa, al menos, no en el corto plazo. El hecho es que ya sabemos que las cucarachas son bastante adaptable: pueden sobrevivir unas diez veces más radiación que los humanos, pueden vivir sin cabeza durante un mes y pueden vivir solo de materia muerta y en descomposición.

Cuando se trata del crecimiento de la población de cucarachas, es difícil decir cuántas cucarachas hay en un área geográfica dada, dijo Dr. Philip G. Koehler Profesor Emérito de Entomología y Nematología de la Universidad de Florida.

“Las cucarachas son prácticamente endémicas”, dijo.

Las cucarachas urbanas tienen una vida relativamente corta. La vida útil de una cucaracha alemana suele ser de 8 a 10 meses, dijo el Dr. Schal. Una cucaracha alemana hembra puede producir hasta 320 crías de cucarachas. Por otro lado, una cucaracha americana puede vivir de 1 a 2 años, dijo. Una cucaracha americana hembra es capaz de producir un promedio de 240 cucarachas a lo largo de su vida media.

Independientemente de las variaciones de especies, la población de cucarachas puede aumentar dramáticamente si no se controla. Y esto ni siquiera tiene en cuenta la reproducción asexual de cucarachas, a través de la cual las cucarachas hembras pueden continuar reproduciéndose durante años sin un macho residente.

Según el Dr. Koehler, cualquier estructura de edificio que sea más antigua y/o tenga problemas estructurales tendrá más probabilidades de tener miles de cucarachas residentes. “Siempre hay más cucarachas escondidas en las paredes de las que realmente ves”, dijo.

Las cucarachas se pueden encontrar en todos los estados del país. Hay un puñado de especies de cucarachas que se han adaptado para vivir alrededor y dentro de los hábitats humanos, incluidas la cucaracha alemana, la cucaracha asiática, la cucaracha americana y la cucaracha de Turkestán (Notablemente, la cucaracha alemana no es en realidad de Alemania, ni la cucaracha americana cucaracha originaria de los EE. UU.) Según una encuesta de la Oficina del Censo de EE. UU. de 2021, aproximadamente 14 millones de hogares informaron haber visto cucarachas en su hogar durante los últimos 12 meses. La encuesta no dice si estos hogares observaron una sola cucaracha o miles.

Según el Dr. Koehler, cualquier estructura de edificio que sea más antigua y/o tenga problemas estructurales tendrá más probabilidades de tener miles de cucarachas residentes. “Siempre hay más cucarachas escondidas en las paredes de las que realmente ves”, dijo.

Entonces, si bien algunos pueden suponer incorrectamente que las infestaciones de cucarachas son principalmente un flagelo entre los hogares de bajos ingresos o desordenados, la presencia de cucarachas urbanas es un hecho desafortunado de la vida para muchos, independientemente de los ingresos o el estado socioeconómico o la limpieza del hogar. El aumento de los informes de avistamientos de cucarachas en varios estados se debe al hecho de que las cucarachas de alcantarillado o las cucarachas acuáticas simplemente pueden estar buscando nuevas viviendas.

Cucarachas y enfermedades

La mayoría de los humanos encuentran repugnantes las cucarachas, pero ¿realmente pueden enfermarte? Potencialmente. ¿Y qué tipos de patógenos se pueden contraer? Los expertos creen que las cucarachas han transmitido la peste, la fiebre tifoidea, el cólera y la disentería en el pasado. Pero también propagan enfermedades modernas. De hecho, se cree que las cucarachas portan bacterias que, si se depositan en los alimentos o alrededor de los humanos, podrían causar salmonella, estafilococos y estreptococos, lo que puede provocar problemas estomacales graves. (Afortunadamente, el COVID-19 no es una de estas enfermedades; expertos en investigación como el Dr. Schal afirmaron que las cucarachas no pueden transmitir el SARS-CoV-2, el virus del COVID, a los humanos).

Pero a lo largo de los cierres pandémicos, con personas que se quedan en casa, trabajan en casa y sí, comen más en casa, han seguido las infestaciones de cucarachas. ¿Por qué? Bueno, hábitos humanos, en su mayoría. Las cucarachas siguen la comida, dijo el Dr. Schal.

El Dr. Phililp Koehler dice que su interés académico en la investigación de cucarachas comenzó durante su carrera militar naval como teniente, entomólogo médico, en el Cuerpo de Servicio Médico de la Marina de los EE. UU. hace más de 50 años. En esos años, las infestaciones rampantes de cucarachas eran comunes tanto en barcos militares como civiles. Muchos más viajeros de placer viajaron del punto A al punto B en un barco durante períodos prolongados, tanto para viajes nacionales como internacionales, dijo. Esto, señaló el Dr. Koehler, es muy probable que diferentes especies de cucarachas no nativas como la cucaracha asiática terminó en regiones inesperadas de América del Norte, incluidas las ciudades portuarias de Florida. La cucaracha asiática luego se extendió a otros estados, una tendencia que él investigado extensamente hace décadas.

Volviendo a las implicaciones del estudio de investigación de Carolina del Norte sobre las cucarachas con aversión a la glucosa, el Dr. Schal dice que en realidad hay hallazgos adicionales que podrían publicarse tan pronto como este año. “Este estudio también representa el caso mejor comprendido de la resistencia conductual de las especies de plagas al control de plagas a nivel evolutivo, conductual y celular”, agregó. Es posible que este comportamiento de cucarachas recién surgido pueda profetizar futuras adaptaciones de cucarachas. Además, esta investigación es importante no solo para el conocimiento del manejo de plagas, dijo, “sino que también podría tener implicaciones para la salud pública en lo que respecta a la transmisión de enfermedades”.

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