‘Todos esos funerales’: los hogares de ancianos de Dakota del Norte no pueden escapar de la devastación del COVID-19

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Esa mención de un punto de datos sin nombre y sin rostro, uno de los cinco habitantes de Dakota del Norte reportados como muertos por COVID-19 un miércoles, apareció en un comunicado de prensa emitido el 16 de septiembre.

Para Kim Stafford, el dato estadístico ni siquiera insinuó un retrato de su padre. Para ella, Heinitz fue un querido padre, abuelo y bisabuelo que vivió casi todos sus 84 años en Carrington, una ciudad agrícola muy unida en el centro de Dakota del Norte. Era un graduado orgulloso de la Universidad de Dakota del Norte, un miembro de la Guardia Nacional dado de baja honorablemente y propietario de una pequeña empresa desde hace mucho tiempo.

Su enamoramiento por el golf duró hasta la vejez, con Stafford sirviendo como su caddie cuando ella era una niña. Heinitz ayudó a construir el CrossRoads Golf Club de Carrington y cortó los greens a diario durante las temporadas cálidas hasta hace aproximadamente un año.

“Le encantaba ese curso como nada más”, dijo su hija. “Ese era su bebé”.

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Heinitz es uno de los al menos 479 residentes de hogares de ancianos de Dakota del Norte que sucumbieron al virus. Los residentes de centros de atención a largo plazo, de hecho, representan casi el 60% de las muertes relacionadas con el COVID-19 en Dakota del Norte, lo que refleja el hecho de que los ancianos se encuentran entre los más vulnerables al virus.

Casi uno de cada 10 residentes de hogares de ancianos en Dakota del Norte que estaba infectado con el coronavirus murió, según el Proyecto de seguimiento COVID.

La hija de Heinitz cree que contrajo el virus de un miembro del personal; murió en dos semanas.

Stafford tiene una condición de salud subyacente, y ver a su padre desapareciendo rápidamente podría haber terminado con ella también en las garras del COVID-19. Concluyó que el riesgo era demasiado grande.

“Esa fue probablemente la decisión más difícil que he tenido que tomar”, dijo Stafford entre lágrimas. “Murió solo”.

Don Heinitz aparece en esta foto familiar de 2004.  Murió de COVID-19 el 14 de septiembre en New Rockford, ND Especial para The Forum

Don Heinitz aparece en esta foto familiar de 2004. Murió de COVID-19 el 14 de septiembre en New Rockford, ND Especial para The Forum

“Creo que para mucha gente, (la pandemia) no significa mucho para ellos porque no han perdido a un ser querido y piensan que todo es solo una broma”, dijo. “Si su ser querido está en un hospital o en un asilo de ancianos, no hay garantía de que vaya a entrar allí para verlo con vida nuevamente”.

Junto con su padre, también murieron otros dos residentes de la Casa Luterana del Buen Pastor en New Rockford, dijo Stafford.

El administrador del asilo de ancianos, Kim Jensrud, no confirmó ese número, pero espera que un mandato de máscara local aprobado el 4 de noviembre, 10 días antes de que entre en vigencia el requisito estatal, ayudará a frenar la propagación de la comunidad y a mantener seguros a los residentes.

“Estamos haciendo todo lo posible para mantenerlo bajo control y minimizar la propagación en nuestras instalaciones”, dijo, y agregó un pedido para que la gente use máscaras. “Si todos hacen su parte, al final ayudará a todos”.

A fines de esta semana, se sabía que más de 400 residentes de hogares de ancianos y más de 250 miembros del personal estaban infectados por el virus. El virus altamente contagioso se propaga rápidamente a través de entornos de vida en congregación a pesar de las medidas de control de infecciones intensificadas, una consecuencia, dicen los proveedores de salud y los funcionarios de salud pública, de la propagación desenfrenada en la comunidad.

De hecho, casi ningún asilo de ancianos en el estado permite visitas, una restricción impuesta por la tasa de infección en sus comunidades o el hecho de que un residente o miembro del personal esté infectado.

A pesar de las precauciones, los brotes de coronavirus pueden arrasar los hogares de ancianos con una eficiencia letal.

Un ejemplo trágico se puede encontrar en la casa de la Sociedad del Buen Samaritano en Bottineau, ubicada a 128 millas al norte de New Rockford, cerca de la frontera con Canadá. En cuestión de semanas, el virus se cobró la vida de 17 de los 42 residentes de la casa, así como de un miembro del personal.

Kelly Beaver, la ex directora de actividades del hogar de ancianos, conocía a todos los residentes que murieron. Asistió a varios de sus funerales en línea, una firma sombría de la pandemia y su imperativo para mantener distancias seguras y evitar multitudes.

“Es una pérdida para nuestra comunidad”, dijo Beaver, ahora director de la Cámara de Comercio en este pueblo agrícola de 2.200 habitantes cerca de las montañas Turtle.

“Es un vacío”, dijo. “Todas esas familias y todos esos funerales”.

Sin embargo, otro brote trágico en Dakota del Norte azotó recientemente el centro de vida asistida de Somerset Court en Minot, donde murieron 21 residentes.

Este tablero de recuerdos de fotos familiares se exhibió en el funeral de Don Heinitz.  Murió de COVID-19 el 14 de septiembre en New Rockford, ND Especial para The Forum

Este tablero de recuerdos de fotos familiares se exhibió en el funeral de Don Heinitz. Murió de COVID-19 el 14 de septiembre en New Rockford, ND Especial para The Forum

Mike Deuth, vicepresidente regional de la Sociedad del Buen Samaritano, con sede en Sioux Falls, SD, se hizo eco de la petición de Jensrud de que las personas tomen precauciones para frenar la propagación comunitaria, que infecta a los trabajadores que traen el virus al trabajo.

“Realmente existe una correlación directa entre el aumento de nuestras instalaciones y la difusión comunitaria”, dijo. “Creo que todo el mundo sabe lo que tiene que hacer”.

El consejo de los proveedores de salud y los funcionarios de salud pública ya es familiar: use una máscara, manténgase a una distancia segura de los demás, evite las multitudes y lávese las manos con frecuencia.

Es probable que los repetidos mensajes para tomar precauciones estén cayendo cada vez más en los oídos de un público que se ha cansado de la “fatiga del COVID-19”, dijo. Pero Deuth y muchos otros continúan enfatizando la importancia de adherirse a las medidas de precaución.

“Sigo volviendo a la responsabilidad comunitaria”, dijo Deuth. “Como comunidad, debemos estar seguros de que estamos haciendo lo que podemos”.

La gran cantidad de muertes por COVID-19 se sentirán durante mucho tiempo en Bottineau, dijo Beaver. Muchos miembros del personal del hogar de ancianos han trabajado allí durante años y conocen a los residentes que cuidan casi como miembros de una familia extensa, dijo.

“Me siento mal por el personal y los residentes”, agregó Beaver. “¿Cómo van a superar eso?”

La Casa Luterana del Buen Pastor se verá el miércoles 18 de noviembre en New Rockford, Dakota del Norte Michael Vosburg / Editor de fotos del foro

La Casa Luterana del Buen Pastor se verá el miércoles 18 de noviembre en New Rockford, Dakota del Norte Michael Vosburg / Editor de fotos del foro

Las líneas de tendencia que muestran cómo los hogares de ancianos de Dakota del Norte están lidiando con la pandemia muestran un deterioro perturbador, según las cifras rastreadas por AARP.

Durante un período de cuatro semanas que terminó el 18 de octubre, las comparaciones más recientes extraídas de los datos federales disponibles, las instalaciones de enfermería especializada de Dakota del Norte quedaron rezagadas con respecto al promedio nacional en varias categorías:

  • La tasa de mortalidad en los hogares de ancianos de Dakota del Norte, casi dos por cada 100 residentes, fue casi cuatro veces mayor que el promedio nacional.

  • Los hogares de ancianos calificados en Dakota del Norte tenían 6.4 nuevos casos confirmados por cada 100 residentes, más del doble del promedio nacional.

  • Casi una cuarta parte de los hogares de ancianos especializados en Dakota del Norte, el 23,7%, informó no tener un suministro para una semana de equipo de protección personal completo, más alto que el promedio nacional de aproximadamente el 20%.

  • Más de la mitad de los hogares de ancianos calificados de Dakota del Norte, el 55,3%, tenían escasez de trabajadores de atención directa, como enfermeras y auxiliares, en comparación con menos del 30% típico a nivel nacional.

“Creo que es una tendencia alarmante”, dijo Josh Askvig, director de AARP North Dakota, que representa a las personas mayores de 50 años.

Particularmente preocupante, dijo, es la escasez generalizada de personal. “La escasez de personal afecta la calidad de la atención. Lo sabemos.”

Además, las tasas de muerte e infección superiores al promedio en los hogares de ancianos de Dakota del Norte subrayan la necesidad de controlar mejor la pandemia y mejorar el control de infecciones dentro de las instalaciones, dijo Askvig. “Creo que es uno de los elementos que hay que reforzar aquí”, dijo. “Puedes ver eso en los datos”.

A medida que la pandemia se prolonga mes tras mes, los hogares de ancianos tienen cada vez más dificultades para mantener los niveles de personal, en parte porque los empleados se infectan con el virus.

El desafío de combatir el virus con menos personal en hogares de ancianos y otras instalaciones de atención a largo plazo se ha vuelto cada vez más difícil a medida que avanza la pandemia, dijo Shelly Long, directora ejecutiva de la Asociación de Cuidados a Largo Plazo de Dakota del Norte.

“Estamos en medidas extremas en este momento con tasas extremadamente altas” de infección en todo el estado, dijo. Dio la bienvenida a un anuncio del gobernador Doug Burgum el 9 de noviembre de que los hospitales y los hogares de ancianos pueden permitir que el personal infectado con el virus trabaje, siempre que no presenten síntomas y estén restringidos a las unidades COVID-19.

En Dakota del Norte, 15.000 trabajadores, a tiempo completo y a tiempo parcial, trabajan en los hogares de ancianos y las instalaciones de vida asistida del estado. De ellos, se estima que 1.500, o el 10%, no están disponibles para trabajar, incluidos muchos que están infectados o en cuarentena porque estuvieron expuestos a una persona infectada, dijo Long.

Para administrar, los centros de atención a largo plazo pueden recurrir a una docena de agencias contratadas, así como al “equipo de huelga de crisis” del estado, compuesto por enfermeras registradas, enfermeras prácticas con licencia y asistentes de enfermería certificados que se envían a los centros según las necesidades.

Además, el personal dedicado ha trabajado repetidamente horas extra para cuidar a los residentes, dijo Long. “El personal ha sido absolutamente fantástico”, dijo.

Harvey Weyrauch era conocido por tocar el acordeón a caballo y montar un novillo de 3,000 libras en desfiles alrededor de Ray, Dakota del Norte, cerca de donde dirigió una granja y un rancho durante más de 60 años con su esposa Aurita.

Los Weyrauch celebraron su 69 aniversario de bodas en la unidad de cuidados a largo plazo del Centro Médico Tioga el 6 de octubre, el día en que a Harvey le diagnosticaron COVID-19.

A Aurita, que se encontraba en un apartamento de vida independiente en el centro, se le permitió visitar a su esposo para conmemorar la ocasión, luego de que su hija la persuadiera.

“Tuve que luchar para que mamá entrara a verlo ese día”, dijo Marie Challes, la mayor de los cinco hijos de los Weyrauch.

Los riesgos de contagio asociados con el coronavirus significan que prácticamente ninguna unidad de atención a largo plazo en Dakota del Norte puede permitir visitantes según las pautas federales.

La falta de visitas es una fuente de frustración para muchas familias que tienen seres queridos en cuidados a largo plazo. Muchos creen que el aislamiento, especialmente cuando la persona no puede entender por qué no se permiten visitas, conduce a una disminución en la condición del residente.

En los meses más cálidos, los Weyrauch lograron visitas incómodas, con Aurita parada afuera de una ventana o mosquitera, a veces con un paraguas para bloquear el sol. Pero Harvey, que tenía Alzheimer avanzado, no podía entender la necesidad de separarse.

Aurita y Harvey Weyrauch en 2010. La pareja, que cultivaba y ganaba cerca de Ray, Dakota del Norte, estaba casada durante 69 años.  Especial para el foro

Aurita y Harvey Weyrauch en 2010. La pareja, que cultivaba y ganaba cerca de Ray, Dakota del Norte, estaba casada durante 69 años. Especial para el foro

Su hija Marie compró auriculares inalámbricos con micrófonos por $ 400, pero llegaron demasiado tarde para usarlos. Para cuando llegaron, Harvey estaba en cuidados paliativos.

Murió a los 93 años el 6 de noviembre de Alzheimer, y el COVID-19 figura como una causa contribuyente de muerte. Aurita, que fue hospitalizada dos días antes por agotamiento, no pudo estar con él. El mismo día que ingresó al hospital, llegaron los resultados de las pruebas que indicaban que estaba infectada con el coronavirus. Ahora se está recuperando.

Al final, todos los 30 residentes de enfermería especializada del centro contrajeron COVID-19 y ocho o nueve murieron a causa de la enfermedad, dijo Randall Pedersen, presidente del centro médico. Hasta el viernes 20 de noviembre, ningún residente o personal se mostró positivo.

Pedersen reconoció que la falta de visitas, que aún no se permiten porque el condado de Williams se considera de alto riesgo, es perjudicial para los residentes y sus familias.

“Esperamos con ansias el día en que podamos comenzar a tener una vida normal en nuestros hogares de ancianos”, dijo. “Estos residentes necesitan que sus familiares estén con ellos”.

Más que nada, la familia Weyrauch desea que haya una mejor manera para que los familiares visiten a sus seres queridos en cuidados a largo plazo. Idealmente, se podría crear una habitación especial, dijo Marie.

En agosto, Aurita pudo pararse afuera y cantarle a Harvey, que llevaba auriculares. Ella cantó: “¿Te he dicho últimamente que te amo?” – una de las muchas canciones favoritas que compartió la pareja.

“Fue un desastre intentar que se comunicaran”, dijo Marie. “Fue desgarrador”.

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