Será imposible colonizar Marte sin contaminarlo.

Será imposible colonizar Marte sin contaminarlo.

Mars One / Bryan Versteeg

El lugar más cercano en el universo donde podría existir la vida extraterrestre es Marte, y los humanos están listos para tratar de colonizar a este vecino planetario en la próxima década. Ahora, antes de que ocurra algo así, debemos saber que existe una posibilidad muy real de que los primeros pasos humanos en la superficie marciana produzcan una colisión entre la vida terrestre y la biota nativa de Marte.

Si el planeta rojo es estéril, la presencia humana no plantearía ningún dilema moral o ético en esta área. Pero si hay vida en Marte, también existe la posibilidad de que los exploradores humanos causen fácilmente la extinción de cualquier forma de actividad. Como astrónomo que explora estos temas en mi libro La vida en Marte: qué debo saber antes de ir, sostengo que nosotros, los terrícolas, debemos conocer este posible escenario y discutir con anticipación las posibles consecuencias de colonizar el planeta vecino. Tal vez las misiones que llevarían a los humanos a Marte requieren un tiempo de espera.

¿Dónde podría haber vida?

La vida, sugieren los científicos, tiene algunos requisitos básicos. Podría existir en cualquier parte del universo donde haya agua líquida, una fuente de calor y energía y cantidades abundantes de algunos elementos esenciales, como carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y potasio.

Marte cumple estos requisitos, al igual que al menos otros dos lugares en nuestro sistema solar: ambas, Europa, una de las grandes lunas de Júpiter, y Encelado, una de las grandes lunas de Saturno, parecen poseer estos requisitos previos para albergar la biología nativa . .

Sugiero que la forma en que los científicos planearon las misiones exploratorias a estas dos lunas proporciona un fondo valioso al considerar cómo explorar Marte sin riesgo de contaminarlo.

Bajo las gruesas capas de hielo en la superficie, tanto Europa como Encelado albergan océanos en los que es posible que, después de cuatro mil quinientos millones de años de agitar la "sopa primordial", la vida se haya desarrollado y echado raíces. Las naves espaciales de la NASA incluso han capturado imágenes espectaculares de géiseres que expulsan al agua columnas de agua de estos océanos subterráneos.

Para descubrir si hay vida en cualquiera de estas dos lunas, los científicos planetarios están desarrollando activamente la misión "Europa Clipper" para lanzarla en la década 2020-2030. Esperan poder planear también futuras misiones a Encelado.

Ten cuidado de no contaminar

Desde el comienzo de la era espacial, los científicos han tomado en serio la amenaza de la contaminación biológica humana: en 1959, la NASA ya organizó reuniones para discutir la necesidad de esterilizar naves espaciales que podrían enviarse a otros mundos. Desde entonces, todas las misiones de exploración planetaria han sido sometidas a estándares de esterilización para equilibrar sus objetivos científicos con las limitaciones de no dañar equipos sensibles, lo que conllevaría el riesgo potencial de no cumplir con la misión. Actualmente hay protocolos de la NASA para la protección de todos los cuerpos del sistema solar, incluido Marte.

Precisamente porque la prevención de la contaminación biológica de Europa y Encelado es un requisito de alta prioridad, y muy bien entendido, de todas las misiones enviadas a los entornos de Júpiter y Saturno, las lunas de estos dos planetas permanecen sin cambios.

La misión "Galileo" de la NASA exploró Júpiter y sus lunas de 1995 a 2003. Dada la órbita "Galileo", existía la posibilidad de que la nave espacial, una vez fuera del motor de cohete y sujeta a los antojos de las fuerzas gravitacionales de Júpiter. y sus muchas lunas, podrían algún día chocar con Europa y contaminarla.

Tal colisión puede no ocurrir durante muchos millones de años. Sin embargo, aunque el riesgo no era muy alto, era real. La NASA prestó gran atención a las directrices del Comité de Exploración Planetaria y Lunar de las Academias Nacionales, que indicaron serias objeciones nacionales e internacionales a un posible derrame accidental de la nave espacial "Galileo" en la luna Europa.

Para eliminar completamente ese riesgo, el 21 de septiembre de 2003, la NASA usó el último combustible pequeño que quedaba en la nave para lanzarlo a la atmósfera de Júpiter. A una velocidad de más de cuarenta y ocho kilómetros por segundo, el "Galileo" se evaporó en cuestión de segundos.

La misión Cassini terminó con la nave espacial ardiendo en la atmósfera de Saturno.

Catorce años más tarde, la NASA repitió este escenario de protección: la misión "Cassini" orbitó y estudió Saturno y sus lunas de 2004 a 2017, y el 15 de septiembre de ese último año, cuando quedaba poco combustible y seguían las instrucciones de la NASA. los operadores de la "Cassini" lanzaron deliberadamente la nave espacial a la atmósfera de Saturno, donde se desintegró.

Pero ¿qué pasa con Marte?

Marte es el objetivo de siete misiones activas, entre las que se encuentran dos rovers, la "Oportunidad" y la "Curiosidad". Además, el 26 de noviembre próximo, la misión "InSight" de la NASA está programada para aterrizar en Marte, donde realizará mediciones de la estructura interior del planeta rojo. Luego, con los lanzamientos previstos para 2020, tanto el vehículo explorador "ExoMars" de la ESA como el "Marte 2020" de la NASA están destinados a buscar pruebas de vida.


La Curiosidad se probó en condiciones limpias en la Tierra antes de su lanzamiento para evitar contaminantes.
NASA / JPL-Caltech, CC BY

La buena noticia es que estos robots robóticos presentan poco riesgo de contaminación, ya que todas las naves espaciales destinadas a aterrizar en este planeta están sujetas a estrictos procedimientos de esterilización antes del lanzamiento. Este ha sido el caso desde que la NASA impuso, en la década de los setenta del siglo pasado, "procedimientos rigurosos de esterilización" para las cápsulas de aterrizaje "Viking", que entraron en contacto directo con la superficie marciana.

Por lo tanto, es probable que el número de polizones microbianos transportados por estos vehículos exploradores sea insignificante. Cualquier biota terrestre que resistiera los procedimientos y finalmente lograra viajar fuera de ellos tendría muy difícil sobrevivir al viaje de medio año de la Tierra a Marte, ya que el vacío del espacio junto con la exposición a rayos X implacables, luz ultravioleta y luz cósmica. los rayos casi seguramente esterilizarán los exteriores de cualquier nave espacial enviada al planeta rojo.

Cualquier bacteria que se cuela en uno de los rovers podría llegar a Marte con vida, pero si, una vez allí, abandonara el barco, la fina atmósfera marciana no ofrecería prácticamente ninguna protección contra la radiación esterilizadora de alta energía. Viniendo del espacio, eso la golpearía instantáneamente.

Debido a este arduo entorno, la vida en Marte, si existe, es casi seguro que se oculte bajo la superficie, pero dado que ninguna nave espacial ha explorado cuevas o excavado hoyos profundos, aún no hemos tenido la oportunidad de encontrarnos con ningún posible microbio marciano. .

Dado que la exploración de Marte se ha limitado a vehículos no tripulados hasta ahora, es probable que el planeta permanezca libre de contaminación terrestre.

Pero cuando la Tierra envíe astronautas a Marte, viajarán con sistemas de soporte de vida y suministro de energía, hábitats, impresoras 3D, alimentos y herramientas. Ninguno de estos materiales se puede esterilizar de la misma manera que los sistemas de las naves espaciales robóticas. Los colonos humanos producirán desechos, tratarán de cultivar alimentos y usarán máquinas para extraer agua. Por el simple hecho de vivir en Marte, los colonos humanos contaminarán el planeta.

No hay vuelta atrás después de la contaminación.

Los investigadores espaciales han desarrollado un enfoque exhaustivo de la exploración robótica de Marte y una actitud de no intervención hacia las lunas de Europa y Encelado. Entonces, ¿por qué estamos dispuestos a pasar por alto el riesgo para la vida humana de la exploración y colonización humana del planeta rojo para la vida marciana?

La contaminación de Marte no es una consecuencia imprevista. Hace un cuarto de siglo, un informe del Consejo Nacional de Investigación de EE. UU. Titulado "Contaminación biológica de Marte: problemas y recomendaciones" declaró que las misiones que transportan humanos a Marte inevitablemente contaminarán el planeta.

Creo que es crucial que se hagan todos los esfuerzos para obtener evidencia de cualquier vida pasada o presente en Marte mucho antes de las misiones futuras que incluyen la presencia humana. Lo que descubrimos podría influir en nuestra decisión colectiva sobre el envío o no de colonos.

Incluso si ignoramos o no nos preocupamos por los riesgos que la presencia humana supondría para la vida marciana, la cuestión de devolver esa vida a la Tierra también tiene serias implicaciones sociales, legales e internacionales que merecen ser discutidas antes de que sea demasiado tarde: ¿Qué? ¿Qué riesgos podría suponer la vida marciana para nuestro medio ambiente o nuestra salud? ¿Hay algún país o grupo que tenga el derecho de arriesgar una "contaminación" si esas formas de vida marcianas podrían atacar la molécula de ADN y, con ella, poner en riesgo todas las formas de vida que existen en la Tierra?

Pero ya hay actores públicos (NASA, el Proyecto "Mars 2117" de los Emiratos Árabes Unidos) y actores privados ("SpaceX", "Mars One", "Blue Origin") que planean transportar a los colonos para construir ciudades en Marte. Y estas misiones van a contaminar el planeta.


Los científicos sostienen la hipótesis de que las venas estrechas y oscuras estaban formadas por agua líquida salada, necesaria para la vida, que fluye a través de las paredes de un cráter en Marte.
NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona, CC BY

Hay científicos que creen que ya han descubierto pruebas concluyentes de la existencia de vida en Marte, tanto en el pasado como en el presente. Si la vida ya existe en Marte, entonces, Marte, al menos por el momento, pertenece a los marcianos: es su planeta, y la vida marciana estaría amenazada por la presencia humana.

¿Tiene la humanidad el derecho inalienable de colonizar Marte simplemente porque pronto podremos hacerlo? Tenemos la tecnología para usar robots que pueden determinar si Marte está habitado. ¿Exige la ética que usemos estas herramientas para obtener una respuesta definitiva a la pregunta de si Marte está habitado o es un planeta estéril antes de poner un pie humano en su superficie?

David Weintraub, profesor de astronomía, Universidad de Vanderbilt

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lo puedes encontrar en el siguiente enlace.

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